22.6.2019. Autor: Dino Milić-Jakovlić

22. lipnja 1978. rođen Dan Wheldon, dvostruki pobjednik utrke Indy 500

Po mnogima najbolji britanski vozač 21. stoljeća, koji je tragično skončao 2011., umjesto Formule 1 izabrao je američku seriju IndyCar, gdje je osvojio 15 pobjeda te je 2005. i 2011. pobijedio u najprestižnijoj Indy 500, a 2006. trijumfirao je u 24 sata Daytone...

Kad bi vas netko upitao tko je najbolji britanski vozač utrka 21. stoljeća, vjerojatno biste spomenuli Lewisa Hamiltona ili Jensona Buttona. No odgovor možda i nije tako jednostavan, jer je tijekom svog tragično prekratkog života Dan Wheldon (1978. - 2011.) svakako zaslužio da ga spominjemo uz ovu dvojicu. 

Zapravo, u nižim je kategorijama utrka bio veliki konkurent upravo Jensonu Buttonu, no put ga nije odveo u Formulu 1 nego na drugu stranu Atlantika, gdje mu je lakše uspijevalo naći sponzore. Probijao se kroz manje serije do Indy Racing League, kamo je dospio potkraj 2002. i odmah postigao senzacionalne rezultate. Od 2004. do 2008. pobijedio je u 15 utrka, uključujući i najveću, Indy 500, 2005. 

Te je sezone postao i prvak, a još je dvaput bio drugi i dvaput četvrti u poretku. Najveće je rezultate postigao vozeći za Andretti Green Racing i kasnije Chipa Ganassija, no sezone 2009. i 2010. u momčadi Panther Racing nisu donijele pobjede, iako je dvaput bio drugi na Indyju, stazi koja mu je osobito ležala. 

To se potvrdilo 2011., u sezoni u kojoj je ostao bez stalnog angažmana, ali je gostovao na Indy 500 u momčadi Bryana Herte i senzacionalno pobijedio. Njegova zamjena u Pantheru, debitant J.R. Hildebrand, vodio je do posljednjeg zavoja i ondje pogriješio obilazeći zaostalog vozača, udario u zid i razbijenim bolidom se otklizao kroz cilj. 

Otprilike dvije sekunde iza Wheldona, koji je preuzeo vodstvo u zadnjih nekoliko metara, oborio rekord pobjednika koji je najkraće bio u vodstvu tijekom utrke i osvojio svoj drugi Indy 500. Druga pobjeda na najvećoj utrci, pa još u tako spektakularnoj završnici, podigla je Wheldonov rejting. 

Dogovorio se da zadnje dvije utrke sezone odveze za Sama Schmidta, a 16. listopada 2011., u jutarnjim satima prije utrke u Las Vegasu potpisao je ugovor s Andrettijem za 2012. Osokoljen najavom povratka u vrh tog je popodneva sjeo u bolid i spremio se za zadnju utrku sezone. 

I, pokazat će se, posljednju utrku života. U 11. krugu došlo je do spektakularne nesreće, u kojoj je sudjelovalo čak 15 bolida. Wheldonov je odletio u zrak, preletio stotinjak metara i strahovitom se silinom zabio u zaštitnu ogradu, odnosno u stup koji je drži. 

Dakako, s današnjim bolidima to nije nužno smrtonosno, no Wheldonov se bolid okrenuo i u stup udario upravo kokpitom u kojem je sjedio nesretni Englez! Vrijedi napomenuti i da je Wheldon 2006., sa Scottom Dixonom i Caseyom Maersom osvojio klasičnu utrku 24 sata Daytone.

Sljedeće je godine odbio poziv Saubera te se, umjesto neizvjesne sudbine u Formuli 1, odlučio za ostanak na teritoriju kojim je ovladao. Sudbina...